La première vie du Mahatma
par Zareer Masani

La première vie du Mahatma

La plupart des biographies de Gandhi balancent entre l’éloge révérencieux et l’entreprise de démystification. Grâce à de nouvelles sources, un grand historien indien préfère rappeler le rôle décisif qu’ont joué dans la formation du Mahatma ses débuts en Afrique du Sud.

22140-cd4138 Publié dans le magazine Books, janvier 2014. Par Zareer Masani
Saviez-vous que le Mahatma qui a conduit l’Inde à l’indépendance vêtu d’un pagne arborait élégamment queue-de-pie et chapeau haut de forme lorsqu’il était avocat stagiaire au barreau de Londres, mais ne portait pas de sous-vêtements, pour faire des économies de blanchisserie ? C’est le genre de détails inattendus que l’on trouve dans le récit exhaustif de 600 pages que l’historien Ramachandra Guha consacre à la première partie de la vie de Gandhi. De toutes les grandes figures politiques de la planète, c’est probablement celle du Mahatma qui a fait l’objet du plus grand nombre de biographies. Dans les années 1950, la monumentale somme officielle en huit tomes de D. G. Tendulkar a ouvert le bal, suivi par la brillante et concise Life of Gandhi de l’universitaire américain Louis Fischer, qui avait l’avantage de s’être entretenu avec lui de son vivant. Beaucoup d’autres ont suivi, exploitant l’énorme corpus des Mémoires, lettres, articles et discours réunis dans les quatre-vingt-dix-huit volumes de ses œuvres complètes. L’énigme centrale, celle qui fascine les biographes et les met au défi, est la suivante : comment une espèce de Christ ascétique obsédé par le rejet des contingences matérielles a-t-il pu exercer avec tant de succès un magistère politique aussi puissant et étendre son emprise sur un sous-continent aussi divers que l’Inde ? Les biographies antérieures vont de l’éloge révérencieux à la démystification du Mahatma, entreprise par une nouvelle génération d’historiens occidentaux, qui ont révélé l’habileté manœuvrière et le côté manipulateur du politicien qu’il était, ainsi que son…

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