Traduction oublliée – Voyage candide à Boukhara et Kaboul

Traduction oublliée – Voyage candide à Boukhara et Kaboul

À l’époque de Louis-Philippe, les Russes découvrirent avec stupeur que les Anglais avaient poussé leurs pions très loin en Asie centrale.

Publié dans le magazine Books, février 2015.
Ce n’est pas lui qui a inventé le « récit de voyage » moderne. Mais Alexander Burnes est probablement celui qui, le premier, a su en faire une importante source de revenus en même temps qu’un document politiquement important. Il prend donc rang naturel au panthéon, très britannique, des grands maîtres de ce genre littéraire. Au départ, Burnes était un jeune militaire polyglotte et prometteur, tenté par l’aventure, l’espionnage et la découverte des villes orientales avec les jolies femmes qu’elles abritaient. Depuis les Indes, où il était en poste, il explora en 1831 la haute vallée de l’Indus, puis poussa jusqu’à Kaboul (d’où il rapporta l’idée, systématiquement ignorée, qu’il ne fallait surtout pas se mettre en tête de conquérir ce pays-là). Les Britanniques, inquiets des visées russes sur l’Asie centrale, l’envoyèrent ensuite jusqu’à Samarkand et Boukhara, alors complètement interdites aux infidèles, pour s’informer de la situation. Il en rapporta des descriptions aussi précieuses politiquement que plaisantes à lire. Si bien que son récit fut réédité plusieurs fois, lui rapportant la somme, coquette pour l’époque, de 800 £. Ce récit ne captiva d’ailleurs pas seulement les sujets de Sa Majesté. Les Russes, toujours soucieux de savoir ce que leurs ennemis britanniques manigançaient sur leurs frontières méridionales, lurent le compte rendu de Burnes avec ahurissement. Ils y découvrirent avec émoi que les Anglais avaient bel et bien poussé jusqu’à Boukhara, où, qui plus est, très bon accueil leur avait été réservé. « Le “Voyage à Boukhara” constitue l’un des principaux mouvements d’ouverture du “Grand Jeu” »,…

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