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Pour l’amour des mots croisés

À la veille de l’impression de l’édition du 21 décembre 1913 du supplément dominical du quotidien américain The New York World, Arthur Wynne se trouve confronté à un « trou ». Un espace dans sa page reste désespérément blanc. Pour le remplir, il a une idée qui changera la face des journaux. Se rappelant des jeux de lettres qu’il affectionnait enfant, il conçoit une grille en forme de losange dont chaque ligne et chaque colonne correspond à un mot. Les définitions permettant de remplir ces premiers mots croisés sont assez évidentes. Le succès est immédiat.

Wynne souhaite breveter son invention, mais The New York World refuse de payer pour les formalités, « économisant » ainsi près de 100$, raconte l’écrivaine américaine Adrienne Raphel dans Thinking Inside the Box, une histoire culturelle et personnelle des mots croisés. Mordue du célèbre jeu de lettres, elle « mélange dans son livre histoire et reportage », note Susie Mesure dans le quotidien britannique The Guardian. « Elle part pour Stamford, Connecticut, assister au tournoi national annuel de mots-croisés et embarque pour une croisière à thème organisée pour le soixante-quinzième anniversaire des mots-croisés du New York Times ». Elle effectue même une retraite pour composer sa propre grille, et voit sa création rejetée par l’intraitable Will Shortz qui règne sur les mots croisés dudit Times.

Il est l’un des personnages dont Raphel dresse le portrait, parmi toute une galerie d’auteurs et de cruciverbistes, célèbres ou non. Dans un chapitre « romantique et élégiaque », elle décrit ainsi « comment Vladimir Nabokov gardait le contact avec sa femme Véra, alors soignée dans un sanatorium, en lui envoyant des mots croisés conçus pour lui prouver lettre à lettre son amour », rapporte le critique Peter Sagal dans The New York Times.

À lire aussi dans Books : Georges Pérec, du jeu au je, mars 2020.

LE LIVRE
LE LIVRE

Thinking Inside the Box de Adrienne Raphel, Penguin Press, 2020

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