Comment la petite Athènes est devenue grande

La Grèce ancienne a connu un essor économique bien plus important qu’on l’a longtemps cru. À l’origine de ce phénomène unique dans l’Antiquité, ses institutions.

L’émergence d’Athènes sur la grande scène de l’histoire reste l’un des événements les plus étonnants de l’Antiquité. Voilà une cité qui pendant des siècles était restée une puissance de deuxième, voire de troisième ordre. Dans L’Iliade, elle joue un rôle insignifiant, alors que sa grande rivale, Sparte, avec, à sa tête, le fameux roi cocu Ménélas, y fait déjà figure d’important centre politique. Plus tard, au début du vie siècle avant notre ère, sa lutte contre la cité de Mégare, cinq fois plus petite qu’elle, la met en grande difficulté, tandis que la très modeste Égine mène des raids de piraterie sur ses côtes en toute impunité. Et pourtant, en – 450, cette même Athènes, dont le territoire couvre une superficie équivalente à celle du Luxembourg et compte 250 000 habitants, aura humilié à deux reprises la superpuissance de l’époque, un empire – la Perse achéménide – au moins 200 fois plus peuplé (il rassemblait un tiers de la population mondiale) et 2 400 fois plus vaste. Elle se sera au passage assuré l’hégé­monie sur tout ...
LE LIVRE
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L’Énigme grecque. Histoire d’un miracle économique et démocratique (VIe-IIIe siècle av. J.-C.) de Josiah Ober, La Découverte, 2017

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